Sound History

 

Monthly Editorial December 19 | Einführung in den Monat Dezember 19

Abstract: Does humanity live in a visual age? Repeatedly, reference is made to the power of images. Using digital media, images can be created, globally distributed and consumed in a matter of seconds. Moreover, so it is assumed, this development represents only the beginning of an increasing medialization of the living world. The strong fixation of the human being on the visual, however, obscures the view of the other senses. If one closes one’s eyes and concentrates, one intensifies the perception of another, no less important dimension, namely that of noise, tones, voices and sounds – in short: one hears the sound of one’s presence. In contrast to images, this sound is at once fleeting, quickly fades away and silences, no longer present.
DOI: dx.doi.org/10.1515/phw-2019-14756.
Languages: English, Deutsch


Does humanity live in a visual age? Repeatedly, reference is made to the power of images. Using digital media, images can be created, globally distributed and consumed in a matter of seconds. Moreover, so it is assumed, this development represents only the beginning of an increasing medialization of the living world. The strong fixation of the human being on the visual, however, obscures the view of the other senses. If one closes one’s eyes and concentrates, one intensifies the perception of another, no less important dimension, namely that of noise, tones, voices and sounds – in short: one hears the sound of one’s presence. In contrast to images, this sound is at once fleeting, quickly fades away and silences, no longer present.

For a long time, the study of the sounds of past times was hardly taken into account in historical scholarship; it cultivated a niche existence or was a marginal phenomenon of other research contexts. It was only in the aftermath or shadow of the visual turn that the interest in past sounds and their perception by contemporaries in their social function and cultural significance increased, both in cultural and historical terms. In the meantime, the term “sound history” has established itself, which outlines the scientific examination of sound history and a history of hearing that often has an interdisciplinary character and makes use of historical as well as media, musicological or social scientific methods in order to approach the soundscapes of the past from many different perspectives.

Since Thomas Edison developed the phonograph for acoustic-mechanical recording and reproduction in 1877, sounds can be preserved and made audible again at a later point in time. For the last almost 150 years, there has been a variety of sound documents, some of which, as “sound icons”, have a fixed place in popular and memory culture. However, the presence of recorded sounds does not make an audible past possible. The circumstances of the sound recording and transmission entice later listeners from the historical sound just as much as the changed perception of the audible.

Sound History explores past sounds and soundscapes by reconstructing the conditions in which sounds originate, the perception in their present and their effect. Through innovative research approaches, it is also possible to write a sound history before 1877, for which sources must be opened up and “read” as new. With its innovative questions and methods, Sound History enables the historical development of an essential dimension of human perception.

For Public History, however, the question of the sound of history arises from a different perspective. It has been pointed out that popular auditory and audio-visual representations of history – especially documentaries and radio features, but also feature films and digital games – make use of historical sound documents and their icon-like effect, but mostly in an illustrative form. The producers of these media products thus assume that certain sounds trigger a recognition effect among the recipients and can be historically located. Historical sound recordings are interwoven with other sounds and form their own sound mixture of historical and historicizing sounds, such as film music, spoken quotations or simulated soundscapes that simulate the soundscape of a past, for example in a documentary film. The fact that the audience has specific expectations of how a past should sound becomes clear when these expectations are not fulfilled. One example is the film “Marie Antoinette” (2006) by US director Sofia Coppola, who staged her elaborate costume film in historical settings but set it to pop music – which met with criticism.

The contributions of the theme month “Sound History” offer a variety of perspectives on audible past and history. Daniel Morat is dedicated to the indeterminate relationship between sound history and public history and considers a systematic analysis of the ways in which the auditory functions as a medium of history for media products. Daniel Münch presents science slams as a new form of oral science presentation and discusses narrative strategies in order to convey complex scientific facts to the audience in a vivid way. With podcasts, Christian Bunnenberg focuses on a currently popular media format that is also used to present and convey history.

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Further Reading

  • Smith, Mark M., ed. Hearing History. A Reader. Athens: University of GeorgiaPress 2004.
  • Rosenfeld, Sophia. “On being Heard. A Case for Paying Attention to the Historical Ear.” American Historical Review 116, (2011): 316-334.
  • Morat, Daniel. “Zur Historizität des Hörens. Ansätze für eine Geschichte auditiver Kulturen.” In Auditive Medienkulturen. Techniken des Hörens und Praktiken der Klangestaltung, edited by Jens Schröter/Axel Volmar, 131-144. Bielefeld: Transcript 2013.

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Recommended Citation

Bunnenberg, Christian, and Peter Gautschi: Sound History. Monthly Editorial Dec 2019. In: Public History Weekly 7 (2019) 30, DOI: dx.doi.org/10.1515/phw-2019-14756.

Lebt die Menschheit in einem visuellen Zeitalter? Immer wieder wird auf die Macht der Bilder verwiesen. Über digitale Medien lassen sich Bilder in Sekundenschnelle erstellen, global verbreiten und konsumieren. Und, so wird vermutet, diese Entwicklung stellt nur den Anfang einer zunehmenden Medialisierung der Lebenswelt dar. Die starke Fixierung des Menschen auf das Visuelle verstellt aber den Blick auf die anderen Sinne. Schließt man die Augen und konzentriert sich, verstärkt man die Wahrnehmung einer anderen, nicht minder wichtigen Dimension, nämlich die des Schalls, der Töne, der Klänge und Geräusche – kurz: man hört den Sound seiner Gegenwart. Aber im Gegensatz zu Bildern ist dieser Sound zugleich flüchtig, schnell verklungen und verstummt, nicht mehr vorhanden.

In der Geschichtswissenschaft fand die Beschäftigung mit den Sounds vergangener Gegenwarten lange Zeit kaum Berücksichtigung. Sie pflegte ein Nischendasein oder war Randerscheinung anderer Forschungszusammenhänge. Erst im Nachgang des visual turns verstärkte sich auch das kultur- und in Folge auch das geschichtswissenschaftliche Interesse an vergangenen Klängen und ihrer Wahrnehmung durch die Zeitgenossen*innen, an ihrer sozialen Funktion und kulturellen Bedeutung. Mittlerweile hat sich der Begriff “Sound History” etablieren können, mit dem die wissenschaftliche Auseinandersetzung mit Klanggeschichte und einer Geschichte des Hörens umrissen wird, die häufig einen interdisziplinären Charakter hat und sich neben historischen auch medienwissenschaftlicher, musikwissenschaftlicher oder sozialwissenschaftlicher Methoden bedient, um sich den Soundscapes der Vergangenheit aus vielerlei Perspektiven annähern zu können.

Seit Thomas Edison 1877 den Phonographen zur akustisch-mechanischen Aufnahme und Wiedergabe entwickelt hat, können Sounds konserviert und zu einem späteren Zeitpunkt wieder hörbar gemacht werden. Für die vergangenen fast 150 Jahre liegt eine Vielfalt an Tondokumenten vor; einige von ihnen haben gewissermaßen als “Sound-Ikonen” einen festen Ort in der Alltags-, Populär- und Erinnerungskultur. Das Vorhandensein aufgenommener Sounds ermöglicht dennoch aber keine hörbare Vergangenheit. Die Umstände der Tonaufzeichnung und -überlieferung entrücken spätere Hörer*innen ebenso von dem historischen Sound wie die sich veränderte Wahrnehmung von Hörbaren.

Die Sound History nähert sich vergangenen Sounds und Soundscapes forschend an, indem die Entstehungsbedingungen von Sounds, die Wahrnehmung in ihren Gegenwarten und ihre Wirkung rekonstruiert werden. Durch innovative Forschungsansätze lässt sich auch eine Sound History vor 1877 schreiben. Dazu müssen Quellen neu erschlossen und interpretiert werden. Mit ihren innovativen Fragestellungen und Methoden ermöglicht die Sound History die historische Erschließung einer wesentlichen Dimension menschlicher Wahrnehmung.

Für die Public History stellt sich die Frage nach dem Sound der Geschichte allerdings noch aus einer anderen Perspektive. Zwar ist darauf hingewiesen worden, dass sich auch populäre auditive und audio-visuelle Darstellungen von Geschichte – vor allem Dokumentarfilme und Radiofeature, aber auch Spielfilme und Digitale Spiele – historischer Tondokumente bedienen und sich ihre ikonenhafte Wirkung zu Nutzen machen, meistens allerdings in einer illustrierenden Form. Die Produzent*innen dieser medialen Erzeugnisse gehen also davon aus, dass bestimmte Sounds bei den Rezipierenden einen Wiedererkennungseffekt auslösen und historisch verortet werden können. Historische Tonaufnahmen werden mit anderen Sounds verwoben und bilden eine eigene Klangmischung aus historischen und historisierenden Sounds, beispielsweise Filmmusik, eingesprochene Zitate oder nachgestellte Geräuschkulissen, die, etwa in einem Dokumentarfilm, den Soundscape einer Vergangenheit simulieren. Dass es bei dem Publikum spezifische Erwartungen gibt, wie eine Vergangenheit zu klingen hat, wird immer deutlich, wenn diese nicht eingelöst werden. Als Beispiel mag hier der Film “Marie Antoinette” (2006) der US-amerikanischen Regisseurin Sofia Coppola dienen, die ihren aufwendigen Kostümfilm an historischen Schauplätzen in Szene setze, aber mit Popmusik vertonte – was auf Kritik stieß.

Die Beiträge des Themenmonats “Sound History” bieten vielfältige Perspektiven auf hörbare Vergangenheit und Geschichte. Daniel Morat widmet sich dem unbestimmten Verhältnis zwischen Sound History und Public History und stellt Überlegungen zu einer systematischen Analyse der Arten und Weisen an, in denen medialen Produkten das Auditive als Medium der Geschichte fungiert. Daniel Münch stellt Science Slams als neue Form mündlicher Wissenschaftspräsentation vor und diskutiert Erzählstrategien, um dem Publikum komplexe wissenschaftliche Sachverhalte anschaulich vermitteln zu können. Christian Bunnenberg fokussiert mit Podcasts ein aktuell populäres Medienformat, das auch zur Darstellung und Vermittlung von Geschichte genutzt wird.

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Literaturhinweise

  • Smith, Mark M., ed. Hearing History. A Reader. Athens: University of GeorgiaPress 2004.
  • Rosenfeld, Sophia. “On being Heard. A Case for Paying Attention to the Historical Ear.” American Historical Review 116, (2011): 316-334.
  • Morat, Daniel. “Zur Historizität des Hörens. Ansätze für eine Geschichte auditiver Kulturen.” In Auditive Medienkulturen. Techniken des Hörens und Praktiken der Klangestaltung, edited by Jens Schröter/Axel Volmar, 131-144. Bielefeld: Transcript 2013.

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Empfohlene Zitierweise

Bunnenberg, Christian, und Peter Gautschi: Sound History. Monthly Editorial Dec 2019. In: Public History Weekly 7 (2019) 30, DOI: dx.doi.org/10.1515/phw-2019-14756.

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